Introducción

PHP permite la llamada o invocación de funciones por referencia. Ya vimos cómo se trabaja con ellas en C, ahora veamos cómo podemos tener el mismo comportamiento en PHP.

Introducción a las funciones por referencia en PHP

Podemos usar las funciones por referencia en PHP para aumentar el rendimiento o pasar grandes datos, por ejemplo arreglos. En fin, no vamos a ver ejemplos de uso, sino cómo se usa.

Definición de una función

PHP dice que solamente debemos indicar el parámetro que será pasado por referencia, pero al llamar a la función pasamos el argumento sin modificarlo.

Para entender esto veamos este ejemplo que incrementa un número:

Es casi como una función normal, pero indicamos que el argumento $numero será pasado por referencia.

Llamada a la función

Ahora veamos cómo se puede invocar:

incrementar($numero);

La llamada a la función es como siempre se ha hecho, no tenemos que adjuntar ningún operador ya que PHP se dará cuenta de la definición de la función y sabrá cómo pasar la variable.

Un ejemplo completo sería el siguiente:

La salida se ve a continuación:

Ejecución de funciones por referencia en PHP

Ejecución de funciones por referencia en PHP

Recomiendo leer: cómo ejecutar archivos de PHP desde la línea de comandos.

Ahora veamos la diferencia entre las llamadas por valor y por referencia. Cambiemos la definición de nuestra función removiendo el carácter & como se ve:

Al ejecutar el mismo código, la salida es distinta:

Ejecución de funciones por valor en PHP

Ejecución de funciones por valor en PHP

Ya que recordemos que las llamadas por valor crean una nueva copia de la variable dentro de la función, y aunque afectemos a esa copia, la original nunca es modificada.

En cambio, en las llamadas por referencia modificamos lo que haya en la dirección de memoria que nos pasen.

¿Quién usa llamadas por referencia?

Un claro ejemplo que seguramente muchos de nosotros hemos usado es al ordenar arreglos. La definición de la función sort es la siguiente:

Como vemos, el primer argumento es un arreglo pasado por referencia. Y cuando queremos ordenar algo, no hacemos esto:

Ya que la función no devuelve un arreglo, devuelve un booleano. Y ordena al arreglo internamente, modificándolo porque le pasamos la referencia. El uso correcto sería:

Porque la función modifica a la variable directamente. El resultado del código es:

Ordenar arreglo en PHP: Ejemplo de llamada por referencia

Ordenar arreglo en PHP: Ejemplo de llamada por referencia

De esta manera evitamos pasar arreglos y crear una copia de ellos en memoria.


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